它逆向拚“低速” 解决成本痛点 变全球物联网新星

艾欧体(Aiouti)物联网资讯:Sigfox是法国最红的物联网新创公司,法国总统亲自造访,还吸引国际企业注资逾3亿美元。然而,在这速度为王的年代,它的成功崛起,竟来自创办人一个“不求快”的逆向思考。

它逆向拚“低速” 解决成本痛点 变全球物联网新星

Sigfox是法国最红的物联网新创公司,法国总统亲自造访,还吸引国际企业注资逾3亿美元。然而,在这速度为王的年代,它的成功崛起,竟来自创办人一个“不求快”的逆向思考。

去年11月,法国前总统奥朗德特地来到距离首都巴黎一个多小时航程的南方小城拉贝格(Labge)。当Sigfox创办人克里斯塔福.弗尔泰(Christophe Fourtet)热情洋溢地向奥朗德述说愿景时,大力提倡创新的奥朗德骄傲地宣布,“我们看到法国经济未来环境的助力!”

让法国总统如此乐观的原因,是占地十公顷、自2009年于拉贝格创建的“物联网谷”(IoT Valley)。这个仿硅谷新创环境的育成园区,汇聚法国最具潜力的物联网新创公司,背后最大的推手,不是政府,正是法国最火热的物联网网络供货商Sigfox。

创立满七年, Sigfox已成为物联网技术协议大战的一方之霸,吸引英特尔、三星押注,五轮募资金额高达3.09亿美元。 Sigfox未公开自己的估值,但是公开数据指出,2016年11月进行E轮融资时,估值为6.37亿美元,虽然距离独角兽的10亿美元估值门坎尚有差距,但不仅美国科技新创媒体《VentureBeat》以法国物联网独角兽形容Sigfox,称其“为渴望全球新创英雄的国家带来希望”; 法国政府推动新创产业发展计划“La French Tech”官网也将Sigfox列于独角兽行列,让“高卢雄鸡”一跃成为科技新创国际舞台的镁光灯焦点。

Sigfox不只在欧美备受瞩目,去年年中,它还宣布进军台湾。弗尔泰解释,台湾是Sigfox亚洲布局计划中的重要地区,因为“台湾知道怎么设计系统,也有欧洲所没有的电子产品制造、生产经验以及环境,这些对Sigfox来说非常重要”。

该公司在台运营商优纳比(UnaBiz)总经理邱赏恩野心勃勃地说,要在今年夏天完成六都网络铺建,让Sigfox覆盖台湾65%人口,明年第二季更要覆盖95%以上台湾人口。

走一条相反的路
用低速网络 解决成本痛点

为了解Sigfox为何与众不同,《今周刊》特别专访今年57岁的Sigfox创办人弗尔泰。 在Sigfox成立前,他在摩托罗拉(Motorola)、飞思卡尔(Freescale)等企业的电磁通讯部门任职二十多年,大半人生奉献给通讯业。“我从年轻时就在广播通讯、无线通信技术公司工作,甚至我还是小孩的时候,就试着制作对讲机及广播系统。”他回忆。

二十多年来,他认为通讯产业就是要扮演“增加链接”的角色,电话是纯粹以声音沟通,后来发展成高速网络,但“从小带宽发展到大带宽很不容易,有很多技术上的改变。”因此物联网发展始终受限于成本,弗尔泰观察到这一点,并开始思考如何解决难题。

“为什么不回到过去,数据传输速率很低的时代?”弗尔泰采取逆向思考:“我确信很多应用会需要低速,以求更好效率。”因此,2008年,弗尔泰朝向与主流市场追求更大带宽完全相反的方向开发,他采用已问世数十年的无线电讯号技术加以开发,创造日后Sigfox受追捧的“超窄频(UNB)低功耗广域网(LPWAN)”技术,可满足低功耗、低成本、远距离、大量连结的联网应用。

弗尔泰比喻,“就像是送上太空的旅行者一号(无人太空探测器),功率只有几毫瓦特,比手机讯号还弱,几乎等于没有,但讯号却可以从太空传输到地球,传得很远”。

逆向思考为他带来了丰硕的成果与专利,他毅然离开飞思卡尔决定创业。2009年遇到Sigfox另一位创办人乐摩恩(Ludovic Le Moan)。乐摩恩是连续创业家,多次公开形容弗尔泰像“通讯界的莫扎特”,双方惺惺相惜,一拍即合。

欧洲到日韩都关注
服务32国和地区、全球逾五亿人口

Sigfox逐步受到关注,2015年日本NTT DoCoMo、韩国SK Telecom、法国两大能源集团Air Liquide 与 Engie等参投的1.15亿美元融资,让他们知名度大开,因为那是当时法国募资金额最高的一轮投资。

后来,它开始在法国推出各项应用,名气越来越响亮。像是在空污严重的里昂地区, Sigfox与微软及当地政府合作在公交车装置侦测器,在全市实时侦测、回报空气质量指数,解决传统空气侦测器成本高昂问题,也让所有市民用手机就可掌握每个区域空污情形。Sigfox也与法国保险公司MAAF合作,提供透过简讯发送火灾、实时入侵的警示服务;法国TALIS集团也在其智能城市消防栓监控解决方案中使用Sigfox,可以全天候监控成千上万的消防栓,确保顺利运作。

目前Sigfox网络已在32个国家铺设,包括法国、美国、西班牙、爱尔兰等,覆盖全球5.12亿人口。它的目标是明年在60个国家或地区完成网络铺设,最终在全球建设Sigfox网络。尽管Sigfox起步早,但在应对物联网而生的“低功耗广域网”领域,还面对包括LoRa和NB-IoT等竞争者。

对此,弗尔泰充满信心,他表示,与其他通讯技术相比,Sigfox的优势在于,“Sigfox的装置基本上都在沉睡,要传输数据时才会连网”。

邱赏恩进一步说明,Sigfox的独特技术在于,装置平时处闲置状态,优点是较省电,也能同时连接较多装置,符合物联网的网络链接需求。

攻台有门坎
起步早但切入市场仍是难关

但Sigfox仍面对挑战,创办人乐摩恩也曾直言,Sigfox须克服市场销售和技术挑战。就连在台湾,也将面对鸿海旗下亚太电信正在全台铺设LoRa网络的竞争。

拓墣产业研究所通讯暨终端分析师杨可歆分析,Sigfox锁定物联网服务缺口规划网络服务供应模式,与各国当地伙伴共同投资网络并建设生态系统,从基地台规划、营运支持系统至业务端解决方案等,提供整套网络方案,进一步达到快速扩张。惟NB-IoT挟着蜂巢式网络技术优势,将在2017年全球各地进行部署与商用测试,NB-IoT来势汹汹,预料会对LPWAN市场带来冲击。

物联网网络大战才刚开打,科技技术更迭,Sigfox被期待成为法国新创独角兽,放眼全球的雄心壮志,象征的是这整个国家推动科技、新创发展,令人不敢小觑的企图心。

Sigfox是否能成功在全球大放异彩,甚至做到一年内就在台湾完成九成以上的网络覆盖率,值得观察与期待。

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